(bijgewerkt december 2015)

Robert Zuidam werd op 23 september 1964 geboren te Gouda en studeerde compositie bij Philippe Boesmans en Klaas de Vries aan het Rotterdams Conservatorium. In 1989 was hij Composition Fellow bij het Tanglewood Music Center in Massachussets, USA, waar hij studeerde bij Lukas Foss en Oliver Knussen. Hij werd er onderscheiden met de Koussevitzky Composition Prize voor Fishbone, een werk voor blaasinstrumenten en piano, en ontving een Leonard Bernstein Scholarship, dat hem in staat stelde er als student terug te keren. Na diverse uitvoeringen van zijn werk op het Festival of Contemporary Music, keerde hij in 1999, 2001 en '03 als docent terug naar Tanglewood, onder meer als Artist in Residence met financiële ondersteuning van de Velmans Foundation. In 2015 schreef hij voor Emanuel Ax het Tanglewood Concerto, ter viering van het 75-jarig bestaan van het instituut. In 2010 doceerde Zuidam als Erasmus Professor aan de universiteit van Harvard en werd hem in Den Haag de Kees van Baaren-Prijs uitgereikt voor zijn opera Rage d'amours. In 2012/13 was hij composer in residence aan het conservatorium van Utrecht.

De kern van Zuidams compositorische activiteiten ligt op het vlak van de vocale muziek, met name het muziektheater. Het was Hans Werner Henze die Zuidam wees op zijn potentieel als operacomponist en -librettist en hem een opdracht verstrekte tot het maken van een avondvullende opera voor de Münchener Biennale für Neues Musiktheater. Dit resulteerde in Freeze, een opera gebaseerd op het verhaal van de ontvoering van Patricia Hearst, die in 1994 gerealiseerd werd in co-productie met het Holland Festival en het Staatstheater Braunschweig. Sopraan Susan Narucki vertolkte de hoofdrol in het stuk, dat Klaus Umbach, criticus van Der Spiegel, ertoe bracht Zuidam als “ein genialischer Hund” te bestempelen. Een tweede opera, Rage d'amours, ontstond in opdracht van het Boston Symphony Orchestra en beleefde in 2003 haar première in Tanglewood, met o.a. sopraan Lucy Shelton. De New York Times schreef: "a formidable work... a score that keeps you hooked... with Rage d'amours Mr. Zuidam announces himself as a composer to reckon with". Rage d'amours, dat verhaalt over de turbulente liefdesgeschiedenis van Johanna de Waanzinnige en Philips de Schone, beleefde in 2005 haar Europese première tijdens het Holland Festival, in een double-bill met Zuidams McGonagall-Lieder. Claron McFadden, Barbara Hannigan en Young-Hee-Kim vertolkten de hoofdrol, in een enscenering van Guy Cassiers.
In 2006 ontstond de kameropera Der Hund, omtrent het stervensuur van de Oostenrijkse suïcidale misantroop Otto Weininger. In 2009 vervaardigde Zuidam Adam in Ballingschap voor De Nederlandse Opera en het Holland Festival, naar het gelijknamige toneelstuk van Joost van den Vondel, eveneens in een enscenering van Guy Cassiers. De eerste semi-concertante uitvoering van Suster Bertken, omtrent het leven en de poëzie van deze 15de-eeuwse Utrechtse kluizenares, vond plaats in december 2010, met in de titelrol sopraan Katrien Baerts. Zijn meest recente opera Troparion, voor alt Helena Rasker en violiste Liza Ferschtman, handelend over mirakelen verrichtende heiligen in de woestijn, werd geënsceneerd door Pierre Audi en beleefde een eerste uitvoering, samen met Suster Bertken, tijdens het Holland Festival in 2013.

Daarnaast componeerde Rob Zuidam een groot aantal werken voor orkest, ensembles en solisten. Zo ontstond tussen 1991 en '98 het orkestrale vierluik Trance Symphonies en schreef hij in opdracht van de Michael Vyner Trust Sauvage Noble (2001), een concert voor hobo, hoorn en ensemble. In opdracht van het Koninklijk Concertgebouw Orkest componeerde hij in 2008 Adam-Interludes, ter gelegenheid van de 100e geboortedag van Olivier Messiaen (cd: RCO12004).  In opdracht van de Japan Netherlands Society schreef hij tot het Music for Viola, Piano and Ensemble, dat in november 2005 ten doop gehouden werd in de Oji Hall in Tokyo, door Nobuko Imai, Tomoko Mukayama en het Viotta Ensemble. Eveneens in 2005, maakte hij voor het Nationale Ballet een bewerking van Mozarts Don Giovanni, in samenwerking met choreograaf Krzysztof Pastor en dramaturg Carel Alphenaar, dat tot op heden een dertigtal uitvoeringen beleefde in het Amsterdamse Muziektheater.
Zuidams werk werd verder ondermeer uitgevoerd door het Koninklijk Concertgebouw Orkest, het Residentie Orkest, de Philharmonie Zuidnederland, het Duitse Ensemble Modern, de London Sinfonietta, het ASKO-Schönberg Ensemble, het Nederlands Kamerkoor, solisten als Emanuel Ax, Elliott Fisk en Benjamin Schmid, en dirigenten als Reinbert de Leeuw, Oliver Knussen, Ingo Metzmacher, Otto Tausk, Anthony Hermus, Peter Ruzicka, Stefan Asbury, Bradley Lubman, Markus Stenz en Richard Dufallo.
Maar het zwaartepunt van zijn compositorische output ligt zoals gezegd op het vlak van de vocale muziek. Voor het RIAS Kammerchor componeerde hij het Berliner Chorbuch (2014) en in 2013 beleefde het Bosch Requiem, voor solisten, koor en groot ensemble, zijn première. De McGonagall-Lieder (1997-2000) voor coloratuursopraan en ensemble, (cd: Challenge Classics 72608) en Calligramme/il pleut (1991/2009), voor twee vrouwenstemmen a cappella, behoren tot zijn meest gespeelde werken.

Momenteel is Zuidam onder meer werkzaam aan Uwe Leipe Mastdramnis, een muziektheaterwerk voor ensemble Nieuw Amsterdams Peil en mezzosopraan Gerrie de Vries, en een stuk voor de Cellobiënnale 2016. Naast zijn compositorische activiteiten, is Zuidam ook actief als essayist en librettist